15 mai 2015 5 15 /05 /mai /2015 17:49
L'incendie de la Maison Blanche 24 août 1814

Bien que cet événement soit mineur d'un point de vue strictement militaire, l'incendie de la Maison Blanche et des édifices publics de la capitale américaine eut un grand retentissement sur le cours de la guerre. Première et unique fois où la capitale américaine fut capturée par l'ennemi, la destruction de la résidence du président Madison répondait à un double but :

d'abord un objectif moral :

il fallait venger l'affront de la destruction de la capitale du Haut Canada, York qui avait traumatisé les Canadiens et humilié le gouvernement britannique, peu habitué à voir ses biens officiels détruits par une armée étrangère.

une exigence politique :

Avec l'imminence des discussions en Belgique pour traiter de la paix future, il était nécessaire d' envoyer un message clair aux Américains. La guerre serait totale et destructrice si les États-Unis ne cédaient pas à leurs futures exigences.

L'attaque anglaise :

Avec l'abdication de Napoléon 1er en avril 1814, les troupes britanniques mobilisées pour la guerre contre la France purent se retourner contre les États-Unis qui demeuraient leur dernier adversaire du moment. Une flotte partie d'Europe avec des troupes de vétérans à son bord pour renforcer la garnison du Canada mais aussi pour effectuer des raids le long des côtes américaines. Parmi les objectifs proposés pour les raids, la capitale américaine occupait le sommet de la liste pour son intérêt hautement symbolique. 4000 hommes furent mobilisés pour participer à l'attaque sur la ville américaine.

La flotte commandée par l'amiral Cockburn représentait 17 navires de combat plus une pléthore de petits navires de soutien et de transport. Le commandement des forces terrestres fut donné au général Ross, vétéran d’Égypte et d'Espagne. Les Anglais connaissaient bien la région de la baie de la Chesapeake, ils y avaient effectué des raids depuis 1813, mais en juin 1814, la flotte de l'amiral Alexander Cochrane, commandant en chef de la royal Navy pour le secteur américain, avait essuyé plusieurs échecs en affrontant les flottilles mobiles de défense non sans avoir incendié de nombreuses petites villes et installations. Le 19 août Les Anglais débarquaient à Benedicte et repoussaient les maigres forces navales présentes sur place. Se dirigeant ensuite vers Washington, le 24 août, les forces terrestres anglaises de Ross écrasaient l'armée américaine établie en hâte pour défendre la capitale à Bladensburg.

Les anglais entrent dans la ville :

Ayant balayé toute opposition, les soldats britanniques précédés, dit-on, par un drapeau blanc, se dirigèrent vers la ville.

Washington à cette époque est décrite comme une ville "misérable" entourée de marais insalubre. La Maison Blanche et le capitole, sans son dôme, sont les principaux bâtiments. La chambre des représentants est d'ailleurs décrite comme étant un des plus brillants édifices des États-Unis. A Washington, c'est évidemment la panique générale, le président Madison ainsi que son administration évacuent précipitamment la ville emportant tout ce qu'ils peuvent avec eux. Dolly Madison, l'épouse du Président, jugea opportun de sauver un tableau représentant le général Georges Washington, premier président des États-Unis et héros principal de la guerre d'indépendance, peint par Gilbert Stuart. Tentative dérisoire de préserver un pan de la toute jeune histoire des États-Unis de la destruction qui s'annonçait. La plupart des papiers et documents officiels furent chargés en hâte sur une carriole. La personnalité combative et affirmée de l'épouse du président tranchait avec ce dernier plus réservé. On rapporte qu'elle aurait souhaité défendre Pennsylvania avenue avec un canon derrière chaque fenêtre mais malheureusement ces derniers s’étaient enfui avec leurs équipages bien avant elle.

De leur côté les Britanniques à la tête d'une brigade non engagée à Bladensburg s'avançaient sur la route de Washington le général Ross en tête. attitude bien imprudente de la part du général anglais. Au détour d'un square sur Maryland avenue, des coups de feu partirent de la maison du secrétaire au trésor Albert Gallatin. 3 hommes et le général Ross tombèrent, ce dernier mortellement atteint décéda rapidement, l'expédition terrestre anglaise avait perdu son chef. Immédiatement la maison de Gallatin fut saccagée et brûlée, les tireurs avaient quant à eux disparu. Arrivés devant le capitole, les Anglais mirent promptement le feu à l'édifice qui contenait entre autre une bibliothèque de 3000 volumes et se dirigèrent vers la Maison Blanche. Arrivés sur place, ils s'aperçurent du départ précipité de ses occupants, une table de 40 couverts était parfaitement dressée pour le repas du soir. Cockburn et ses officiers profitèrent de l'hospitalité de la Maison Blanche et mirent le feu à plusieurs endroits de l'édifice avec notamment de la poudre à fusée et d'autres matériaux inflammables pour que le bâtiment brûle longtemps. L'édifice ne fut pas rasé et les murs restèrent bien en place, toute la partie en bois avait naturellement été consumée.

Les Anglais s'en prirent ensuite au département de la guerre et du trésor. Cockburn fit également détruire les bureaux du journal National Intelligencer et veilla particulièrement à faire disparaître toutes les lettres C en plomb pour éviter qu'à l'avenir son nom soit rapporté dans ce "torchon". Selon la légende bien qu'il n y ait eu aucun acte de résistance armée ce jour-là on rapporte qu'un homme aurait crié à Cockburn et ses hommes : "Si le général Washington avait été encore en vie vous ne seriez pas là" et Cockburn de répondre : "Si le général Washington avait été encore président aujourd'hui, nous ne serions pas venus". Les Américains ne sont pas en reste ils détruisirent les installations portuaires et l'arsenal ainsi que la frégate "Columbia" et le sloop "Argus", tous deux en construction, pour éviter leur capture. Les Anglais campèrent sur Capitol Hill et le lendemain partirent en laissant les feux de bivouac allumés pour faire croire à leur présence en ville.

le tableau que dolly Madison a préservé et toujours exposé dans la gallerie historique de la maison blanche. a droite une représentaion de l'incendie de la maison blanchele tableau que dolly Madison a préservé et toujours exposé dans la gallerie historique de la maison blanche. a droite une représentaion de l'incendie de la maison blanche

le tableau que dolly Madison a préservé et toujours exposé dans la gallerie historique de la maison blanche. a droite une représentaion de l'incendie de la maison blanche

L'incendie de la Maison Blanche 24 août 1814

Les conséquences

Le raid avait duré un peu plus de 24 heures et avait laissé des traces indélébiles dans l'imaginaire collectif des Américains. Les cités savaient maintenant à quoi s'attendre en cas de capture par les troupes britanniques. L'épisode suivant de Baltimore allait démontrer aux Anglais que cette attaque n'avait fait que raffermir la volonté de résistance des Américains.

Dans les faits si les Anglais purent retirer une satisfaction d'avoir laver l'affront fait à York un an plus tôt, le résultat sur le plan moral fut surtout d'assister à une union résolue de la part des états américains, bien décidés à ne pas subir le même sort que leur capitale fédérale. La conséquence immédiate sera la défaite anglaise devant Baltimore quelques semaines plus tard et une mise en état d'alerte de toutes les villes côtières d'importance des États-Unis. Quant aux négociations à Gand, elle ne seront que faiblement impactées par cet évènement car les victoires américaines de septembre balayèrent toutes prétention britannique à la victoire dans ce conflit.

Dans le monde cet épisode stupéfia la majorité des observateurs, une petite force armée avait capturé la capitale d'un état de plus de 10 millions d'habitants sans combat. Bien que certains parlementaires anglais décrièrent cette attaque qui n'était rien d'autre qu'un énième raid de pillage et de destruction, les Anglais approuvèrent comme une juste rétribution de l'incendie de York un an auparavant. Prevost, gouverneur du Canada déclara que cette action était juste en regard de l'incendie de sa propre capitale.

L'attaque de la capitale permit également aux forces anglaises de mettre la main sur 16000 barils de farine, 1000 de tabac et 150 balles de coton. Seuls les édifices publics furent incendiés. La mort de Ross aurait pu avoir de graves conséquences sur la troupe anglaise, prompte aux pillages et aux débordements comme elle le fit dans le passé.

Pour le reste de la campagne, le 15 septembre 1814 après avoir vainement tenté de réduire les fortifications américaines de Baltimore et au prix de presque 400 morts et blessés, l'expédition britannique quittait les côtes américaines sur un échec. Combinée au désastre de Plattsburgh, l’invasion qui visait à "châtier" les Américains avait lamentablement échoué alors que l’Angleterre avait envoyé les moyens adéquats et jouissait d'une nette supériorité qualitative. Brûler Washington ne fut pas une si bonne affaire en définitive...

(Photo)

Les traces de l'incendie de la Maison Blanche sont toujours visibles à l'intérieur du bâtiment ou certaines pierres noircies par l'incendie ont été conservées pour témoigner de l'événement.

Pour plus d'information un excellent site (Anglais)

http://www.warof1812.net/p/british-account-of-burning-of.html

un article du Washinton Post sur l'évènement:

http://www.washingtonpost.com/national/health-science/2014/08/23/abf407ae-24bd-11e4-86ca-6f03cbd15c1a_story.html

L'association historique de la Maison Blanche:

http://www.whitehousehistory.org/whha_classroom/classroom_documents-1812.html

Pour les amateurs :

le livre de Peter Snow "When Britain burn the white house"

ou celui

d'Anthony S Pich "The burning of whashington"

Partager cet article

Published by Olivier Millet - dans évènement
commenter cet article

commentaires

Présentation

  • : les uniformes de la guerre de 1812
  • les uniformes de la guerre de 1812
  • : Ce site contient des informations sur la guerre de 1812, sur les batailles, les campagnes, les navires et armements des bélligérants et leurs uniformes
  • Contact

  • Olivier Millet
  • passionné d'histoire militaire et d'uniformes je mets à disposition de tous des dessins originaux sur un sujet tout aussi original. Ainsi que des informations sur la guerre de 1812 et 1846
  • passionné d'histoire militaire et d'uniformes je mets à disposition de tous des dessins originaux sur un sujet tout aussi original. Ainsi que des informations sur la guerre de 1812 et 1846

Recherche

INDEX

Me contacter

Site partenaire

banniere